Foto de portada: Darwin Correspondence Project (University of Cambridge)

Charles Darwin, naturalista anglès nascut el 1809 i mort el 1882, és conegut per haver plantejat la teoria de l’evolució i de la selecció natural que es considera que és un dels pilars de la biologia i de la ciència moderna.

L’activitat científica de Darwin va agafar una gran empenta inicial amb el viatge de cinc anys que va fer de jove a bord del vaixell Beagle, en el qual va visitar Les Açores, Cap Verd, l’illa de San Fernando, Brasil, Argentina, l’Uruguai, Xile, el Perú, l’arxipèlag de Las Galápagos, Tahití, Nova Zelanda, el continent australià i moltes altres illes de l’oceà Pacífic, recollint materials i dades per a la que seria en el futur la seva gran obra “L’Origen de les espècies”.

El que és menys conegut és l’ús intens que Darwin va fer del correu postal al llarg de la seva vida com a suport de les seves activitats professionals. Aquesta intensa activitat està essent recollida al Darwin Correspondence Project que manté la Universitat de Cambridge, que constitueix un excel·lent recurs per a l’estudi de la figura de Darwin, i un magnífic exemple de recurs per a l’ensenyament de la història de la ciència.

Aquest projecte cataloga les més de 15.000 cartes que es conserven de Darwin. Possiblement moltes altres les va destruir ell mateix per manca d’espai on conservar-les. Aquestes cartes proporcionen una aproximació significativa al desenvolupament del seu pensament, ja que Darwin va mantenir d’una banda una correspondència important amb un petit nucli de científics amics per a la substanciació i discussió de les seves teories, i, d’altra banda una correspondència esporàdica amb prop de 2.000 corresponsals, que li enviaven dades o materials i li feien comentaris o preguntes sobre el seu treball.

Aquest ús intens del servei de correu va ser possible perquè el servei de correu britànic funcionava eficaçment després de la revolució i important reorganització que va suposar la implantació del segell per Rowland Hill el 1840. Curiosament, l’ús del telègraf per part de Darwin va ser molt més esporàdic. I és que malgrat que va ser convidat a la inauguració de la connexió telegràfica entre el Regne Unit i la Índia el 1870, la seva petició que s’instal·lés una estació telegràfica a la seva població, Down, 15 milles al sud de Londres, no va ser atesa fins al 1896, quasi 15 anys més tard de la seva mort.